JAMES NIEHUES: EL HOMBRE DETRÁS DE LOS MAPAS

Él es James Niehues, el hombre detrás de los mapas de más de 200 centros de ski alrededor del mundo.

Hoy cumplí 92 días de encierro, y una de las actividades del día fue probarme mi ropa de ski. Ya se, no hay nada más masoquista que probarte tu ropa de ski mientras estás en cuarentena y sabiendo que no vas a poder usarla por un largo tiempo. Pero no me importa, porque lo necesitaba. Necesitaba sentir eso que sentís cuando luchás para que el cierre de la remera térmica no se te enganche con la tirita del casco o para que la manga de la campera te quede arriba del guante y no al revés.

En fin, justamente mientras me ponía la campera sentí algo en el bolsillo del lado izquierdo. Lo abrí, y me llevé una muy linda sorpresa. Arrugado, descolorido y un tanto roto en las esquinas, pero todavía vivo: el mapa de pistas de Beaver Creek, uno de los mejores centros de ski de Colorado, en Estados Unidos. Obviamente, lo abrí y lo examiné muy atentamente mientras me acordaba de mi pasada temporada allí como instructor. Qué ganas de transportarme a algún momento en el pasado, cuando todavía no había virus y no sabíamos la pesadilla que estábamos a punto de vivir.

“Cada montaña, cada pista, cada árbol, cada detalle del mapa estaba dibujado y pintado a mano”. // Foto: https://jamesniehues.com

Mientras mi imaginario me transportaba a cada una de las pistas de ese mapa, noté algo que me llamó la atención: el mapa estaba hecho a mano. Sí, cada montaña, cada pista, cada árbol, cada detalle del mapa estaba dibujado y pintado a mano. Inmediatamente, me puse a investigar. Y me encontré con una historia que creí digna de ser contada.

Cada vez que llegamos a un centro de ski que no conocemos, pedimos un mapa de pistas. ¿Quién no sacó el mapa de pistas en la silla para decidir cómo continuar su día? ¿Quién no se detuvo en una bifurcación de pistas para ver su mapa y determinar qué camino tomar? ¿Quién no discutió con alguien sobre si estaban en un lugar o el otro y, al final, cuando vio el mapa, descubrió que ninguno tenía razón? Los mapas de pistas nos acompañan siempre en la montaña, pero son pocas las veces que pensamos en su origen. ¿Quién es la persona detrás de ellos?

James Niehues, el hombre detrás de los mapas de pistas de más de 200 centros de ski alrededor del mundo. // Foto: https://jamesniehues.com

El hombre de la imagen es James Niehues. Él es el hombre detrás de los mapas de más de 200 centros de ski alrededor del mundo. Entre ellos, algunos de los más importantes de Estados Unidos, como Aspen, Vail, Breckenridge, Beaver Creek, Kirkwood, Mammoth, Squaw Valley, Keystone, Alta, Snowbird. Es también el responsable de los mapas de Portillo y Valle Nevado, acá en Sudamérica, y de decenas de resorts en Australia, Canadá, China, Corea, Japón, Nueva Zelanda y Serbia.

Como cuenta en la biografía de su página web, James pinta vistas aéreas desde el año 1986. Para ello, pinta a mano, con pincel y aerógrafo, usando acuarelas opacas para capturar cada detalle y variación de la belleza de la naturaleza. Para lograr que todo el contenido que desea mostrar entre en una sola vista, James debe, muchas veces, distorsionar los dibujos. El truco, según él, es hacerlo de modo tal que el espectador no se de cuenta de las alteraciones al mirar el dibujo desde su perspectiva.

James, en pleno proceso. // Foto: Lindsay Pierce Martin

Pero, ¿cómo empezó todo? Su pasión por el arte comenzó durante la secundaria, el día que su madre le compró un juego de pinturas mientras él se recuperaba de una enfermedad. Tiempo más tarde, en el año 1987, Niehues se mudó a Denver, Colorado, junto con sus hijos, después de haber trabajado en una fábrica de autopartes. Su objetivo era conseguir un trabajo estable como diseñador gráfico. Para ello, se contactó con el artista local Bill Brown, quien le ofreció un trabajo temporal: el diseño del mapa de pistas de la Montaña Mary Jane, en Winter Park. Brown era el único artista de mapas de centros de ski en ese momento, y su retiro estaba cada vez más cerca. Por eso, al ver el talento de Niehues, decidió comenzar a delegarle responsabilidades. Sus habilidades eran evidentes: al poco tiempo consiguió sus primeros contratos por cuenta propia, primero en Boreal y Soda Springs, en Donner Summit, cerca de Lake Tahoe, California.

el proceso

El proceso comienza con un sobrevuelo de la zona a pintar, donde James toma fotografías aéreas. Si existen, usa mapas topográficos e imágenes satelitales. También visita el centro de ski y saca fotos de él. Con toda esa información, genera varios sketchs o borradores, con lápiz, para que el cliente elija. Luego, dibuja otro borrador en lápiz, pero esta vez manteniendo el tamaño real del mapa a dibujar. Una vez que el cliente lo aprueba, James empieza con el pintado y la adición de detalles, como nubes, árboles, etc. Ésta última etapa puede llevarle unas tres semanas, aunque el proyecto completo suele tomarle unos tres meses.

“Aunque puedo encontrar casi todos los detalles en Google, casi siempre vuelo sobre las montañas y tomo fotografías aéreas”

James Niehues
James, durante un sobrevuelo, tomando fotografías. // Foto: https://jamesniehues.com/

el libro

En 2018, James lanzó una campaña de crowdfunding en Kickstarter con el objetivo de reunir USD 8.000 para darle inicio a la producción de su libro, The Man Behind The Maps, que no era más que una recopilación de todos sus dibujos. Para cuando finalizó la campaña, había recaudado USD 590.088, es decir, casi 75 veces lo que esperaba recaudar originalmente. Sí, una verdadera locura.

Los mejores mapas

A continuación, algunos de sus mejores trabajos.